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El telescopio Hubble detecta una estratosfera en un enorme planeta alienígena

Un enorme planeta más allá del sistema solar tiene una atmósfera superior lo suficientemente caliente como para hervir el hierro, han descubierto científicos de la Universidad de Exeter.
Exoplaneta. Foto: Flickr-The Creative Commons/Kevin Gill

jueves 3 de agosto de 2017

Un enorme planeta más allá del sistema solar tiene una atmósfera superior lo suficientemente caliente como para hervir el hierro, han descubierto científicos de la Universidad de Exeter.

El equipo identificó moléculas de agua brillante en la estratosfera del exoplaneta WASP-121b, que está a 900 años luz de la Tierra, informa Popular Science.

Encontraron que aunque el planeta tiene una estratosfera, una de las capas principales de la atmósfera de nuestro propio planeta, es totalmente inhabitable, con temperaturas lo suficientemente calientes como para hervir hierro.

Pero este descubrimiento podría ayudar a los científicos a identificar otros mundos donde podría existir vida alienígena. La estratosfera descrita por el equipo fue detectada usando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA.

Se encontró cuando los investigadores observaron moléculas de agua brillante por encima de la superficie, lo que sugiere la existencia de una inversión de temperatura.

Es la primera vez que los investigadores han descubierto un «Júpiter caliente”, una clase de exoplanetas gigantes de gas que son físicamente similares a Júpiter, con una estratosfera, una característica común vista en la mayoría de los planetas del sistema solar.

El autor principal del estudio, el doctor Tom Evans de la Universidad de Exeter, comentó: «La cuestión de si las estratosferas se forman o no en los ‘Júpiter calientes’ ha sido una de las principales cuestiones sobre los exoplanetas desde al menos los primeros años del 2000.

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«En la actualidad, nuestra comprensión de las atmósferas exoplanetas es muy limitada e incompleta, por lo que cada nueva información representa un importante paso adelante. El hecho de que las estratosferas se puedan formar en las atmósferas calientes de Júpiter nos dice algo acerca de sus propiedades fundamentales y cómo funcionan las atmósferas».

El exoplaneta orbita su estrella anfitriona cada 1,3 días y está alrededor de la distancia más cercana que podría estar antes de que la gravedad de la estrella lo destroce.

Esta estrecha proximidad significa que la parte superior de la atmósfera se calienta a una temperatura de 2500°C la temperatura a la cual el hierro existe en estado gaseoso en lugar de forma sólida, informa NASA.

Los investigadores dijeron que estas temperaturas extremas significan que el planeta es inhóspito para la vida como la conocemos.

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