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Agencia espacial japonesa aterrizará en un asteroide hoy

La sonda japonesa Hayabusa 2 aterrizará en el asteroide Ryugu
La sonda espacial japonesa Hayabusa

jueves 21 de febrero de 2019

La sonda también disparará un perdigón al asteroide para levantar y recolectar polvo y tierra de su superficie, en lo que es una de las misiones más audaces jamás intentadas.

Durante siglos, los seres humanos nos hemos preguntado cuál es el origen de la vida en nuestro planeta. Muchos científicos afirman que el material orgánico necesario para crear la vida y originar agua llegó en un meteorito, los cuales pueden transportar materiales químicos y biológicos a través de nuestra galaxia.

Para intentar comprender mejor qué materiales transportan y si estos pueden originar vida en los planetas, la agencia espacial japonesa realizará una maniobra sobre un asteroide. Una sonda espacial intentará una audaz maniobra sobre un asteroide que viaja a alta velocidad, en un intento por recolectar muestras y traerlas de regreso a la Tierra.

La sonda Hayabusa 2 debe aterrizará en el asteroide Ryugu a las 5 pm hora del centro de este día jueves. Después, lanzará un perdigón a la superficie para levantar polvo y tierra e intentar capturarlos.

Aunque la sonda estará posándose sobre la superficie, no será un aterrizaje completo, ya que la nave apenas tocará el asteroide mientras recolecta el polvo con un instrumento que cuelga de su parte inferior.

Será desafiante porque todo tiene que hacerse de manera autónoma. Hay muy poca gravedad, y hay muchas rocas en la superficie.

– Ian Franchi, astrónomo de la Open University en Milton Keynes.

El asteroide tiene menos de un kilómetro de ancho y su densidad es tal que su atracción gravitatoria es una sesenta milésima que en la Tierra. En tan escasa gravedad, el material desalojado por la bala de la sonda debería hacer rebotar el instrumento de recolección, que mide 1.5 metros de largo, hacia una cámara dentro de la sonda.

La sonda Hayabusa 2 alcanzó al asteroide Ryugu en junio del año pasado después de un viaje de tres años y medio para interceptarlo. Los controladores de la misión en la agencia espacial japonesa habían planeado aterrizar en octubre del 2018, pero retrasaron el intento después de que sus cámaras revelaron que la superficie era mucho más rocosa de lo esperado.

Los científicos en la misión han pasado los últimos meses realizando pruebas de laboratorio con equipos de réplica para garantizar que la nave sí es capaz de recolectar partes del asteroide.

Hayabusa 2 disparará un perdigón de 5 gramos a más de mil kmh en la superficie del asteroide. Si todo resulta según lo planeado, la sonda recolectará hasta 10 gramos de polvo y piedra arrojados por el impacto, antes de retirarse a una distancia segura. El material se almacenará a bordo hasta que la nave vuelva a su sitio de aterrizaje en Woomera, Australia del Sur, en el 2020, después de un viaje de 5 mil millones de km. El asteroide pertenece a una familia de rocas espaciales considerados “bloques de construcción más primitivos del sistema solar”.

Este es el material que no fue arrastrado a los planetas, se quedó atrás. La razón por la que queremos estudiarlo es que así era el material en el año cero.

– John Bridges, profesor de ciencias planetarias en la Universidad de Leicester.

Los meteoritos que caen a la Tierra contienen ese tipo de material, pero se quema y desintegra a medida que atraviesa la atmósfera; además, lo que queda se contamina cuando cae al suelo. El material de asteroide Hayabusa 2 mostrará a los científicos cómo es el material de meteorito antes de que se desintegre en nuestra atmósfera.

El Dr. Franchi dijo que analizar polvo de asteroides puede ayudar a conocer cómo es que la Tierra obtuvo su agua. Muchos científicos creen que los cometas trajeron el agua a la Tierra, pero los estudios han demostrado que el agua de los cometas tiene una química diferente a la que se encuentra en nuestro planeta.

Se trata de comprender dónde existía el agua en el sistema solar, cuál era la química de esa agua, y así podremos saber de dónde proviene el agua de la Tierra.

Los asteroides también tienen material orgánico que podría originar vida en los planetas en los que chocan. Los investigadores recalcaron la importancia de obtener muestras “puras” de este material, ya que, a diferencia de los fragmentos de meteoritos, no estarán contaminados con material orgánico de la Tierra.

En septiembre, Hayabusa 2 dejó caer dos sondas robóticas más pequeñas a Ryugu, las cuales han transmitido imágenes y datos desde la superficie. Un mes más tarde, la sonda colocó la sonda MASCOT Lander en el asteroide.

Pero la parte de la misión más importante se realizará en marzo, cuando Hayabusa 2 detone un explosivo que creará un nuevo cráter en el asteroide. La sonda descenderá una vez más para recolectar material fresco de ese nuevo cráter, que a diferencia de los ya existentes en el asteroide, no ha sido impactado durante miles de millones de años en el espacio.

De este modo, Japón busca dar un paso importante para que la humanidad descifre el origen de la vida en la Tierra.

Puedes ver la transmisión de la misión en vivo en el siguiente enlace.

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