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¿De qué están hechas las estrellas?

Supernova
Explosión de una supernova./ Wikimedia Commons

lunes 18 de marzo de 2019

El Mapa Sublevante: segunda entrega

Imaginemos una escena. Una noche de luna llena, hace miles de años. Las estrellas iluminan la bóveda celeste y un hombre, uno de los primeros homo sapiens, levanta la mirada hacía la cúpula del cielo. En una ocasión como ésta, todo lo que podía acudir a esa conciencia debían ser preguntas: ¿qué son esos puntos en el firmamento? ¿por qué brillan de esa forma? ¿cuál es su relación con nosotros?

En una noche así, bien pudo iniciar la aventura de la ciencia. Desde entonces, muchas preguntas se han contestado, pero otras tantas interrogantes también han surgido: ¿cómo empezó todo si es que hubo un principio? ¿cómo acabará todo si es que habrá un final? ¿cuáles son los límites del espacio y el tiempo?

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También estas preguntas, tan grandes como la vida misma, han sido contestadas o por lo menos aproximadas y de ellas hablaremos más tarde en esta columna. Pero ahora, reparemos por un momento en la primera interrogante de ese ser humano hipotético que miró la noche estrellada. Lo primero que debemos saber es que si nunca hubiera habido estrellas en el cielo, ninguno de nosotros habría existido.

Todo está hecho de estrellas

De acuerdo con los científicos, después del Big Bang la única materia que existía eran los átomos de hidrógeno, el elemento más básico y ligero del universo. Fue el hidrógeno, tras largos eones, la materia que dio lugar a las estrellas.

Pero las estrellas, evidentemente, no sólo están hechas de hidrógeno. Al formarse una estrella, se producen reacciones de fusión en las que el hidrógeno se “quema” y se transforma en helio, un elemento más pesado. Cuando la temperatura en el centro de una estrella llega a millones de grados, ocurre la fusión de helio a carbono y luego del carbono al helio, lo que produce oxígeno y otros elementos ligeros.

A mayor temperatura, pueden formarse elementos pesados como el magnesio, azufre, silicio, níquel, cobalto y hierro, entre muchos otros. Las estrellas pueden vivir hasta 10 mil millones de años y al final de su vida, una vez que han agotado todo su combustible, algunas estrellas estallan en lo que se conoce como una “supernova”.

Son estas explosiones las que lanzan al espacio nubes de polvo estelar compuesto por todos aquellos elementos más pesados que el hidrógeno. Esta materia viaja a distintas zonas del universo y crea a su vez nuevas condensaciones que darán paso a futuras estrellas que con el paso de millones de años volverán a estallar y a expulsar la materia que conforma el universo que conocemos.

Éste es uno de los hechos más poéticos y hermosos de la ciencia: como probablemente habrás descubierto ya, cada átomo de tu cuerpo proviene de una estrella que tuvo la gentileza de estallar. Y todo lo que está contenido en el mundo: nuestros padres, hermanos, las personas que amamos, todo está vinculado con esos puntos brillantes que parecen imposiblemente lejanos de la experiencia humana.

Ahora imaginemos otra escena. Una noche de verano, lejos de la ciudad. Una reunión familiar, acaso. Adentro todos charlan y sonríen. Tú has salido por un momento. Eres mucho más grande de lo que eres ahora. Tienes el cabello blanco y caminas mucho más lento que antes, pero allí, en esa otra noche hipotética, todo parece tan natural.

Te encuentras en el patio por un segundo, con un cigarrillo en los labios o quizá sólo con una copa de vino tinto, observas las estrellas, brillantes lejos del smog y el ruido de la ciudad. Entonces, una niña pequeña y hermosa, de no más de cinco años, abre la puerta y se dirige hacia ti. Pregunta:

Abuelo, ¿qué son las estrellas?

Puedes decirle que toda ella es una estrella.

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Sobre Erik Escudero

Egresado de la licenciatura de Ciencias de la Comunicación con especialidad en Periodismo por la FCPyS de la UNAM. Amante de la literatura, el cine y la cultura pop.