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¿Qué es la Curva de Keeling y cómo ayuda a medir el calentamiento global?

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La Curva de Keeling. Foto: Flickr/scattered1

domingo 31 de marzo de 2019

Una de las gráficas más importantes de la ciencia nos ayuda a mantener un rastreo de los gases que contribuyen al cambio climático, ¿cómo surgió?

 

En 1953, un joven científico llamado Charles David Keeling comenzó a medir la cantidad de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera alrededor de Pasadena, California. Pronto, Keeling expandió su investigación de CO2 a áreas tan diversas como Big Sur, cerca de Monterey, California; la península olímpica en Washington; y las montañas de Arizona.

Pero en todos los lugares a los que acudió, surgió un patrón interesante: los niveles de CO2 aumentaron durante la noche y se estabilizaron en aproximadamente 310 partes por millón (ppm) por la tarde. [8 maneras en que el calentamiento global ya está cambiando el mundo]

Keeling pronto se dio cuenta de que el aumento nocturno se debía en gran parte a la respiración localizada de las plantas. Luego de la difusión de la investigación de Keeling, él fue invitado a expandir su red de estaciones de monitoreo de CO2 a lugares como el Observatorio Mauna Loa en Hawai y la Antártida.

Cuando sus estaciones de monitoreo reunieron datos, Keeling descubrió una vez más algo que había eludido a los científicos: el ritmo estacional de los niveles de CO2. En 1958 en Mauna Loa, Keeling observó que los niveles de CO2 alcanzaron su punto máximo en mayo y luego cayeron a un mínimo en octubre; El patrón de mayo/octubre se repitió en 1959.

«Fuimos testigos por primera vez de que la naturaleza retiraba el CO2 del aire para el crecimiento de las plantas durante el verano y lo devolvía cada invierno posterior», dijo Keeling, según el Instituto Scripps de Oceanografía.

Pero él también descubrió algo más profundo: año tras año, la cantidad de CO2 en la atmósfera aumentaba gradualmente debido a la combustión de combustibles fósiles.

Una preocupación aún mayor para Keeling fue su descubrimiento de que la tasa de aumento fue más aguda cada año sucesivo, lo que le dio a la gráfica de CO2 de Keeling una curva ascendente distintiva, ahora llamada «Curva de Keeling».

El registro de datos de Keeling de Mauna Loa se considera uno de los mejores y más consistentes registros de clima en cualquier lugar, aunque los científicos también usan otras fuentes para obtener datos de la atmósfera, incluidas muestras de aire atrapado en el hielo polar, para analizar los niveles de CO2 en los milenios anteriores.

Y cuando la curva de Keeling se agrega a la investigación atmosférica del pasado, muestra una tendencia que ha alarmado a los científicos de todo el mundo: los niveles de CO2 están aumentando en un tono dramático, uno invisible en todo el registro geológico.

Los niveles de CO2 pronto alcanzarán alturas de 400 ppm y mayores, niveles no vistos en millones de años, con consecuencias desconocidas para el planeta.

Según el Programa de CO2 de la Institución Scripps, «a menos que se realicen esfuerzos serios para reducir la dependencia de los combustibles fósiles, está claro que estamos en el umbral de una nueva era de historia geológica, con un clima muy diferente al de nuestra ancestros».

Aunque David Keeling falleció en 2005, su hijo Ralph continúa los esfuerzos de investigación de CO2 de su padre en la Institución Scripps.

Crecimiento global de dióxido de carbono en 2018 alcanzó el cuarto lugar más alto en el registro

A fines de 2018, el observatorio atmosférico de NOAA en Mauna Loa registró el cuarto mayor crecimiento anual en la concentración de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera en 60 años de registro.

El dióxido de carbono creció 2.87 partes por millón (ppm) en el observatorio de la cima de la montaña durante 2018, saltando de un promedio de 407.05 ppm el 1 de enero de 2018 a 409.92 el 1 de enero de 2019, según un nuevo análisis de muestras de aire recolectado por la División de Monitoreo Global de la NOAA (GMD). Eso significa que tres de los cuatro aumentos anuales más altos han ocurrido en los últimos cuatro años.

NOAA captura y analiza muestras de aire de una red de observatorios y estaciones de recolección en todo el mundo. Ubicado cerca de la cima del volcán Mauna Loa de Hawai, el observatorio de NOAA muestra muestras de «fondo» del aire del hemisferio norte. Mauna Loa es la más antigua de la red y tiene el registro más largo de mediciones de CO2.

El aumento observado en 2018 se ubica detrás del salto récord de 3.01 ppm de 2016, el aumento casi récord de 2015 de 2.98 ppm y el crecimiento de 1998 de 2.93 ppm / año en el registro moderno. El registro se remonta a marzo de 1958, cuando Keeling comenzó a medir el CO2 atmosférico.

NOAA monitorea cinco gases primarios de efecto invernadero que calientan el planeta al atrapar el calor de la superficie de la Tierra que de otra manera escaparía al espacio, incluidos dos clorofluorocarbonos controlados por el Protocolo de Montreal que dañan la capa de ozono de la Tierra. Los cinco gases representan aproximadamente el 96 por ciento de la capacidad incrementada de atrapamiento de calor de la atmósfera desde 1750, otro indicador de clima rastreado por NOAA.

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